Las 7 Edades de Disney · Intro: “Todo empezó con un ratón”

Walter Elias Disney nació en Chicago en 1901 y fue el cuarto de una familia de cinco hermanos. Hijo de Elias Disney, hombre de múltiples oficios, llega al mundo en una familia que a duras penas logra subsistir con las ganancias de Elias como carpintero. Flora, su madre, es maestra de escuela, pero se retira para dedicarse por completo al cuidado de su hogar y sus hijos.

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Walter Elias Disney con apenas un año.

En 1906 Elias adquiere una granja y la familia Disney se traslada al pequeño pueblo de Marceline en Missouri. Tanto Walt como su hermana menor, Ruth, quedaron apartados de los duros trabajos de la granja debido a su corta edad. Walt vive allí los que siempre recordará como los años más felices de su vida, refugiado en su paraíso bucólico de ríos y valles. Cada noche su madre le narra cuentos clásicos de la vieja Europa.

Antes de cumplir ocho años ya ha hecho sus primeros bocetos y está fascinado por los trenes. Walt es un chico de gran imaginación, sueña despierto y dibuja sin parar.

En 1909 ésta época de felicidad acaba repentinamente. Su padre cae enfermo de fiebre tifoidea, no puede sacar adelante la granja y se ve obligado a venderla. La familia se  traslada a una casa de alquiler en Kansas City. Están atravesando uno de los peores momentos económicos de su vida, así que Walt debe ponerse a trabajar de inmediato. Elias adquiere una ruta de reparto de periódicos y son Walt y su hermano Roy los encargados de ayudar a realizar dicho reparto. El trabajo es extremadamente duro para un niño de ocho años y eso le impide prestar la atención necesaria a sus estudios. Obtiene calificaciones bajas y sus profesores reportan que se duerme a menudo en clase.

Walt Disney (interpretado por Tom Hanks) habla así de ésta etapa de su vida en Al encuentro del Sr. Banks (John Lee Hancock, 2013):

¿Ha estado alguna vez en Kansas City? ¿Conoce Missouri? Hace bastante frío allí en invierno. Mucho frío. Mi padre, Elias Disney, poseía una ruta de reparto de periódicos allí. Mil periódicos, dos veces al día, la edición de mañana y la vespertina. Mi padre era un rudo empresario. “Ahorra un centavo de cualquier forma”, era esa clase hombre de modo que no contrataba a repartidores. No, no, no… nos usaba a mí y a mi hermano mayor Roy. Yo tenía ocho años entonces, sólo ocho años. Y como le he dicho los inviernos eran duros y el viejo Elías no creía en comprar zapatos nuevos hasta que los viejos no se gastaran. De verdad, Señorita Travers, a veces la ventisca me cubría la cabeza. Avanzábamos a través de la nieve como si fuera melaza. El frío y la humedad nos calaban la ropa y los zapatos y se nos cortaba la piel de la cara. A veces, de pronto, me encontraba boca abajo en la nieve y me despertaba porque me había desmayado o algo así, no sé. Luego había que ir al colegio pero estaba demasiado mojado para atender a ecuaciones y esas cosas. Después había que salir otra vez a la nieve para llegar a casa antes de oscurecer. Mi madre nos servía la cena. Luego volvíamos a salir para repartir la edición de tarde. “Más vale que te des prisa, Walt. Lleva los periódicos al porche y pásalos por debajo de la puerta o papá volverá a ponerse furioso y te enseñará la hebilla de su cinturón”. No le cuento esto para entristecerla, Señorita Travers. Adoro mi vida, creo que es un milagro. Y adoraba a mi padre, creo que era un hombre fantástico. Pero raro es el día en que no recuerde a aquel niño de ocho años repartiendo periódicos bajo la nieve y el viejo Elias Disney con el cinturón en la mano. Estoy muy cansado, Señorita Travers. Estoy cansado de recordarlo de ese modo.

Elias logra en pocos años convertirse en unos de los propietarios de una empresa de refrescos, la O-Zell Company, con base en Chicago. La familia se traslada de nuevo y Walt continúa sus estudios en la McKinley High School. Sigue trabajando para su padre pero se las arregla para asistir por las tardes a clases en el Instituto de Arte de Chicago. Allí se convierte en el ilustrador del periódico del instituto, The Village Voice. Sus cómics eran de tema patriótico y político, centrados en el tema de la Primera Guerra Mundial.

A los 15 años, durante el verano de 1916, consigue un trabajo como vendedor de periódicos y chucherías en el ferrocarril de Santa Fe. Se entretiene fácilmente con los trenes y a menudo le roban la mercancía, así que apenas logra mantener el empleo. Dos años después abandona el instituto con la intención de seguir los pasos de su hermano Roy, enrolado en la marina. Para finales de la década de los 10 casi todos los hermanos se han marchado de casa, sólo quedan Walt y Ruth.

Walt no puede esperar a que llegue el momento de hacer su propia vida. Desea fervientemente ir a Europa, una llamada del viejo continente que va a sentir el resto de su vida.

Aún tiene 16 años y el ejército no lo acepta, así que falsifica su partida de nacimiento para poder entrar en la Cruz Roja. Aunque consigue que lo admitan nunca llega a entrar en combate porque para cuando termina su entrenamiento Alemania había firmado el armisticio. La Gran Guerra había terminado. Walt se encuentra en Francia y su función es conducir una ambulancia que llena de dibujos y bocetos. En 1919 solicita un relevo de sus funciones que le conceden.

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Walt con su ambulancia en la Francia de post-guerra de 1918.

Vuelve a Kansas City fascinado por Europa y su cultura. Está decidido a lanzarse a una carrera artística. Gracias a diversas amistades logra un trabajo en el Pesemen-Rubin Art Studio. Es allí donde cruza su camino con Ub Iwerks. Juntos fundan la Iwerks-Disney Commercial Artists en enero de 1920. La aventura empresarial acaba casi antes de empezar porque apenas hay clientes. Pero ambos son contratados por Kansas City Film Ad. Allí realizan un trabajo artístico y de animación muy primitivo. Sin embargo, Walt queda fascinado por las posibilidades del medio. Se dedica a estudiarlo a fondo y adquiere toda la cultura artística que puede. Usa su tiempo libre para sumergirse en la biblioteca, se impregna de los conceptos de la anatomía y mecánica del movimiento y analiza a fondo el trabajo de Eadweard Muybridge.

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Walt Disney y Ub Iwerks a mediados de los años 20.

 

Después de dos años de aprendizaje Walt se siente preparado y decide trabajar por su cuenta. Contando con Iwerks, Hugh Harman, Rudolph Ising, Carman Maxwell, y Friz Freleng como empleados funda Laugh-O-Gram Films y se mete de lleno en la producción de cortometrajes animados. Pese a estar realizando un trabajo excepcional para la época como era Alice’s Wonderland la empresa se declara en bancarrota apenas un año después de empezar. Éste nuevo fracaso empresarial golpea duramente la moral de Walt. Con sólo cuarenta dólares en el bolsillo compra un billete a California. Creyendo el sueño de la animación un imposible se resigna a buscar un trabajo en Hollywood como director de películas de acción real. Recorre los estudios sin suerte, sin embargo, se recompone y de nuevo vuelve a perseguir el sueño. Ésta vez en un garaje, el de su tío Robert, en el propio Hollywood. Con una gran fe en el innovador trabajo que era Alice’s Wonderland, una mezcla de acción real y dibujos animados, envía la cinta a la distribuidora neoyorquina Margaret Winkler. Fascinada le encarga más producciones con la misma técnica.

Durante ésta etapa Disney contrató a una joven llamada Lillian Bounds para entintar y colorear el celuloide. Tras un breve noviazgo, se casan en julio de 1925. Serán un  matrimonio feliz que durará toda la vida de ambos. Son padres de una niña, Diane Marie, en 1933. Tres años después, ante la imposibilidad de tener más hijos, adoptan a Sharon Mae.

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Walt y Lillian Disney

Es 1927 el año en el que Walt y Ub Iwerks ven asolados como el productor Charles B. Mintz (que se había casado en Winkler) les arrebata a su más popular creación, el Conejo Oswald. Enfurecidos y desencantados de la industria buscan un nuevo personaje que sustituya a Oswald.

En 1928 nace Mickey Mouse. Iwerks dibuja a Mickey y Walt idea las historias. Mickey aparece por primera vez en 1928 en un corto mudo llamado Crazy Plane. Pero es el 18 de noviembre de 1928 cuando el mundo cae rendido ante el ratón. Ese día se estrena Steamboat Willie y Mickey es el primer dibujo animado con voz sincronizada de la historia del cine.

Lo logran gracias al Cinephone, la tecnología que les facilita Pat Powers junto a la distribución de la película. Es el propio Walt Disney quien le pone la voz a Mickey hasta 1947. Disney no volverá a hacer jamás producciones mudas.

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Steamboat Willie, la primera aparición sonora de Mickey Mouse.

Éste período es también el de las Silly Symphonies, un ensayo de técnicas de animación. Pero en 1930, temiendo que se repitiera el caso de Oswald con Mintz, Disney hace frente a Pat Powers por los derechos sobre Mickey Mouse. Disney no cede y se queda al ratón, pero pierde a Iwerks, al que Powers le proporciona los medios para crear su propio estudio de animación. Walt busca desesperadamente sustitutos para Iwerks, cosa realmente complicada ya que se dice que éste era capaz de hacer hasta 700 dibujos diarios.

En Al encuentro del Sr. Banks también hacen referencia a éste hecho y lo ponen así en boca de Disney:

Libré la misma batalla desde su frente. Pat Powers… quería al ratón. Y yo no tenía un centavo en el bolsillo entonces. Él era un importantísimo productor de Nueva York y yo sólo un crío de Missouri con el boceto de Mickey. Habría matado por él. Literalmente, habría matado. Ese ratón es mi familia.

En 1932, con un nuevo equipo, estrena su primera película en color, Flowers and Trees, también una Silly Symphonies, que consiguió el Óscar al mejor cortometraje de animación en 1932. Ese mismo año, Disney recibió también un Óscar honorífico por la creación de Mickey Mouse, que tuvo color a partir de 1935. No tardan en aparecer nuevas series derivadas de Mickey, que ya venía acompañado de nuevos amigos como Donald, Goofy y Pluto.

Durante los años 30 surgieron innumerables y variopintos productos derivados del personaje: helados, gorras, juguetes y hasta una pulsera de diamantes diseñada por Cartier. Disney, con una visión empresarial puramente instintiva, es el precursor del fenómeno del merchandising.

Es el año 1935 cuando con éxito popular y económico Walt Disney decide dar el siguiente paso: va a crear el primer largometraje animado de la historia del cine. La Primera Edad de la Historia Disney está a punto de empezar.

3 comentarios sobre “Las 7 Edades de Disney · Intro: “Todo empezó con un ratón”

    1. Hablaré de Fantasía en la siguiente entrega de la serie de artículos en la que estoy trabajando para repasar toda la historia de la animación Disney. Espero que lo disfrutes llegado el momento.

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